• Gabriel Arce

Desde Chile descubren por primera vez el núcleo expuesto de un planeta que no debería estar allí

En el hallazgo, publicado ayer en la revista Nature, participó el astrónomo de la Universidad de Chile, James Jenkins.


Gentileza de CATA.


Científicos chilenos participaron de un descubrimiento que, además de provenir de telescopios en el país, tiene todos los condimentos para ser una fascinación científica. Se trata del planeta TOI-849 b, un cuerpo celeste que además de desafiar las probabilidades de estar donde no debería estar, significa para la ciencia la primera vez que halla "un planeta desnudo", con su núcleo expuesto.


Descrito en Nature tras la publicación de su hallazgo ayer, el cuerpo celeste -que más parece un infierno- está ubicado a 730 años luz de la Tierra, dentro de lo que se conoce como “desierto neptuniano”. Aquí viene lo interesante: dicho concepto hace referencia a una zona muy cercana a la estrella de un sistema planetario, donde la temperatura es tan alta que casi no se encuentran planetas gaseosos. Su atmósfera simplemente se evaporaría. Pero eso es exactamente lo que un equipo de científicos internacionales detectó y comprobó desde uno de los observatorios del desierto de Atacama.


“Encontramos un planeta extrasolar similar al tamaño a Neptuno, que probablemente fue el núcleo de un planeta gigante en el pasado, un núcleo expuesto”, explica James Jenkins, astrónomo de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas (FCFM) de la Universidad de Chile, agregando que es el primer mundo de este tipo en ser descubierto.


TOI-849 tendría un tamaño cuatro veces mayor que la Tierra y una masa 40 veces superior. Su densidad, sin embargo, es muy parecida a la de nuestro planeta, por lo que “o bien tiene muy poca atmósfera o simplemente no tiene una, siendo así una bola gigante de roca”, agrega el también investigador del Centro de Excelencia en Astrofísica y Tecnologías Afines (CATA). Además, la extrema cercanía hace que su año dure solo 18 horas y su temperatura superficial infernal sea alrededor de 1.500 ºC.

Gigante fallido


Pero, ¿por qué el corazón de este planeta, su núcleo rocoso, quedó expuesto? Una posibilidad sería que alguna vez tuvo el tamaño de Júpiter, pero la cercanía con su estrella terminó robándole su atmósfera. La otra hipótesis hablaría de un planeta fallido, que de alguna manera, tras formar su núcleo, fracasó de alguna forma en formar su atmósfera.


De todas formas, modelaciones de científicos chilenos dan pistas de la historia de este gigante con su corazón expuesto. “Los modelos computacionales que utilizamos para explicar nuestro descubrimiento indican que este gigante de gas perdió su envoltura exterior, es decir, su atmósfera, dejando la cáscara rocosa que descubrimos. Lo anterior nos entrega la posibilidad de investigar más a fondo los detalles sobre los núcleos de los planetas gigantes de gas, algo que es difícil de hacer incluso en nuestro propio sistema solar”, explica Jenkins.


El planeta fue detectado primero por el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS), de la NASA. Tras esto, se realizaron mediciones fotométricas de seguimiento, que permitieron la confirmación de su señal, hecho clave para lograr la medición del radio del planeta. Mientras que la confirmación final y la masa fueron determinadas a través de un sofisticasdo instrumento denominado HARPS (Buscador de Planetas por Velocidad Radial de Alta Precisión en español) del Observatorio La Silla, de la ESO.-


“TESS encontró la primera pista en octubre de 2018, posteriormente tomó un año obtener las mediciones de seguimiento para confirmar el planeta y medir su masa. Las pruebas adicionales y la redacción de nuestro trabajo significaron que todo el proceso ha llevado casi dos años”, describe el académico de la Universidad de Chile.


¿Y ahora qué? El científico chileno indica que su grupo, además de continuar monitoreando este sistema en búsqueda de más planetas, quiere determinar si queda algo de la atmósfera en el rocoso hallazgo para poder estudiarlo. “Los modelos sugieren que la atmósfera no puede ser más del 3% de la masa del planeta, sería grandioso confirmar que nuestra hipótesis es correcta”, concluye. La investigación contó con la participación de destacados científicos internacionales y, por el lado de Chile, estuvo el doctor Jenkins, Maximiliano Moyano (Universidad Católica del Norte) y José Vines, estudiante del Doctorado en ciencias mención Astronomía de la Universidad de Chile.

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